Cuore rosso su sfondo verdeI colori primari sono: giallo primario, magenta e ciano. I tre colori sono chiamati primari perchè sono indivisibili e dalla loro unione possiamo ottenere tutte le altre cromie.

Ciascun colore primario ha un complementare corrispondente che si ottiene dalla somma degli altri due primari, il colore complementare è sempre un colore secondario.

Consideriamo il giallo primario dobbiamo sommare il magenta e il ciano per ottenere il colore secondario suo complementare: il viola; se consideriamo il magenta dobbiamo sommare il giallo primario e il ciano per ottenere il verde, colore complementare del ciano. Il complementare del colore ciano è la somma del giallo primario e del magenta: l'arancione. 

Nel cerchio cromatico i colori complementari si trovano in posizione diametralmente opposta, la somma di due colori complementari darà un colore neutro

L'utilizzo di colori complementari garantisce la percezione di un forte contrasto vibrante tra la coppia di colori accostati.